間質幹細胞(mesenchymal stem cells,MSCs)是一類起源於早期中胚層,並且能夠自我更新和具有多向分化潛能的成體幹細胞。大量的研究證明,MSCs 在再生醫學領域中具有巨大潛力,未來可被用於治療多種類型疾病,如脊髓損傷、肝損傷、腎損傷及自身免疫性疾病等。 MSCs 一般來源於胎盤、脂肪、骨髓以及臍帶等組織。其中,臍帶作為在母體和胎兒之間運輸營養物質的紐帶,同樣含有大量的間質幹細胞。並且相較於易受供體的年齡因素影響的骨髓間質幹細胞和易受到醫學倫理限制的胚胎間質幹細胞而言, 增殖效率高、供體廣泛、病毒感染率低的間質幹細胞(human umbilical cord mesenchymal stem cells,hUCMSCs)可能是臨床應用時的更好的選擇,這些優勢也使得 hUCMSCs 在再生醫學領域備受關注。

台灣衛生福利部雙和醫院研究副院長李岡遠醫生表示,幹細胞是人體最初未分化的原始細胞,具有再生能力,例如受精卵就是人類最初始的幹細胞,隨著幹細胞不斷增加,最後成為一個完整個體。

因此人體中各器官中都存有幹細胞,當各器官細胞出現異常、缺損時,幹細胞便會各司其職進行修復,同時也會更新細胞。李醫生說,幹細胞分為血液幹細胞、間質幹細胞、神經幹細胞等三大類,其中間質幹細胞分化能力最好,例如骨髓、臍帶組織、臍帶血、脂肪…等,都含有大量間質幹細胞,其中越原始、越年輕的間質幹細胞,就具有更強的分化能力,例如臍帶組織、臍帶血;較老的間質幹細胞如脂肪,能力就會較弱。

另外,由於間質幹細胞的抗原性較弱,因此就算是使用別人臍帶培養出的間質幹細胞也能適用,不會有排斥問題。李醫生說,所以若能擁有良好的培養技術,光是一條臍帶就能給上萬人使用。他續說,近年來發現間質幹細胞具有抗發炎、調節免疫的功效,所以運用範圍更加擴大,例如已經爆發超過一年的新冠肺炎,重症患者常會出現急性呼吸窘迫綜合症(簡稱ARDS),死亡率相當高,過去一年的新冠疫情,當重症患者出現ARDS時,醫學專家嘗試各種藥物,最後發現僅有瑞德西韋、類固醇能緩解症狀。

而根據美國邁阿密大學米勒醫學院(University of Miami Miller School of Medicine)的一項研究顯示,發現胎兒臍帶組織的間質幹細胞可治療ARDS症狀,每位患者共接受了2億個幹細胞,一個月後存活率高達91%,年齡小於85歲者存活率更達100%,而對照組則僅有42%,此項結果也發表在《Stem Cells Translational Medicine》。

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